Minería china
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Minería china domina el mercado de las materias primas críticas

Las materias primas críticas, como el cobalto o el germanio, tienen dos cosas en común: todas son extrañas, pero además vitales para la producción de artículos de uso diario, como los smartphones o los cuadros solares.

La Unión Europea ha reconocido 30 de estos elementos, de los que en la actualidad no hay sustituto y son cruciales para los sectores de defensa y energías sustentables, de esta forma como en la construcción de robótica, drones y baterías. La producción mundial de estas materias primas críticas solamente consigue unos pocos cientos de toneladas al año. Y está dominada por un puñado de países.

Minería china
Minería china

¿De dónde proceden todos estos minerales?

Entre otras cosas, Sudáfrica tiene reservas de platino y vanadio, la República Democrática del Congo aloja depósitos de cobalto y USA quita berilio. China, por su lado, tiene ingreso minero a dos tercios de las distintas 30 materias primas críticas, entre ellas el antimonio, la barita y los elementos populares como tierras extrañas.

La desigual organización geográfica de estas materias primas se refleja en la cuota de mercado. China es uno de los tres primordiales suministradores de varios de los elementos, muy por enfrente estadounidense y Rusia. Este dominio hay que en parte a los yacimientos que ya están en nuestra China, pero además a una idealización deliberada.

El plan de la Minería China para dominar los mercados

«China ha creado estratégicamente la minería y el procesamiento. (…) En la actualidad lo que es considerable es la Bolsa de Metales de Shanghái, no la de Londres», asegura Hanns Günther Hilpert, director de la División de Exploración sobre Asia del centro de estudios alemán SWP.

«El país ha constituido un know-how exclusivo en el planeta», asegura Hilpert. «Incluso cuando se extraen de otros yacimientos alternativos, la más grande parte del procesamiento se ejecuta en China antes de volver a guardarlos». Esto transforma a China en el más grande productor de materias primas críticas, pero además en el primordial importador de las sacadas en otros sitios. Y, para asegurarse el ingreso, las compañias chinas invierten en minas extranjeras.

Según Hilpert, el dominio de China se vió favorecido además por una normativa medioambiental y laboral laxa y por unas reglas proteccionistas que tienen dentro limitaciones a la exportación y generosas subvenciones. «Los chinos fueron capaces de obligar a otros suministradores a escapar del mercado con una rivalidad de costos ruinosa», enseña.

Riesgos en los países exportadores

El dominio chino no es la exclusiva preocupación. Varios materiales se extraen en países marcados por la inestabilidad y la corrupción. Como el cobalto, un «mineral de conflicto» que procede primordialmente de un convulso Congo, en el que se utiliza para subvencionar los combates.

Hay problemas sobre el futuro suministro de otras diez materias primas esenciales que se extraen en países conflictivos. Se habla del antimonio, el bismuto, el galio, el germanio y las tierras extrañas, que se extraen en Tayikistán, China, Rusia y Laos; de esta forma como el magnesio, el niobio, el fósforo y el wolframio, que están en Kazajistán, Vietnam, Rusia y China.

Los profesionales coinciden en que su suministro futuro podría verse afectado por el nepotismo, el liderazgo antidemocrático, las limitaciones al comercio, los disturbios civiles o, inclusive, guerras internas. La industria podría verse además afectada por boicots de los clientes cuando los productos se asocian de forma pública con violaciones de los derechos humanos.

El plan de la Unión Europea sobre la minería de china

En su calidad de cliente, la UE está preparando una exclusiva estrategia para asegurar «un comercio abierto y sin limitaciones de las materias primas», detalló un representante de la división de Industria de Defensa y Espacio de la Comisión Europea.

Recurriendo, si es necesario, a organismos de todo el mundo. En 2012, Europa, USA y Japón triunfaron un caso anunciado frente la Organización Mundial del Comercio, que ordenó a China a sacar las limitaciones a la exportación de materias primas críticas.

En febrero del año en curso, a raíz de una petición de la UE, la OMC desarrolló un grupo particular para considerar las limitaciones a la exportación de materias primas de Indonesia.

Para achicar su dependencia de los suministradores externos, la UE contempla dos enfoques primordiales. Según su plan de acción 2020, el bloque ofrece diversificar las fuentes de sus materias primas.

El representante de la Comisión mencionó que se ha pedido a los Estados integrantes que identifiquen proyectos de extracción y transformación en sus territorios «que logren ser operativos para 2025». Inclusive se creó una unión empresarial para hacer más simple las inversiones.

El segundo enfoque primordial es «achicar la dependencia por medio de la utilización circular de los elementos», aunque no se entiende si el reciclaje va a tener un encontronazo importante o si la industria va a tener que hallar por último insumos sustitutivos.

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